Les superbactéries ont colonisé la Station spatiale internationale, mais il y a une lueur d'espoir

Allo Houston ? On a un problème.

Un revêtement antimicrobien fait de métaux précieux réduit la croissance des bactéries sur les surfaces sujettes à la contamination à l'intérieur de l'ISS, où des conditions extrêmes peuvent favoriser la prolifération de superbactéries résistantes aux antibiotiques.

Les astronautes laissent beaucoup de choses derrière eux lorsqu'ils quittent la planète bleue. Les bactéries, cependant, restent avec eux.

Les conditions extrêmes des vols spatiaux peuvent forcer ces bactéries à se renforcer, tout en réduisant les défenses immunitaires de l'équipage stressé et isolé. Ces effets - et le risque d'infection - augmentent avec la durée de la mission.

Toutefois, les chercheurs ont fait un autre petit pas vers l'exploration de l'espace lointain, en testant un nouveau revêtement antimicrobien à base d'argent et de ruthénium à bord de la Station spatiale internationale (ISS). Publiée dans Frontiers in Microbiology, leur étude montre que l'AGXX® a considérablement réduit le nombre de bactéries sur les surfaces sujettes à contamination - et pourrait aider à protéger les futurs astronautes au-delà de la Lune et de Mars.

Une tempête parfaite

Microgravité. Radiations cosmiques. Stress psychologique. Les conditions surnaturelles à l'ISS créent une tempête parfaite d'affaiblissement du système immunitaire et de renforcement des bactéries, qui peut mettre son équipage en danger.

"Les vols spatiaux peuvent transformer des bactéries inoffensives en agents pathogènes potentiels ", déclare le professeur Elisabeth Grohmann de l'Université des sciences appliquées de Beuth à Berlin. "Tout comme les hormones du stress rendent les astronautes vulnérables aux infections, les bactéries qu'ils transportent deviennent plus résistantes - développant des revêtements protecteurs épais et une résistance aux antibiotiques - et plus vigoureuses, se multipliant et se métabolisant plus rapidement.

Pire encore, les gènes responsables de ces nouveaux caractères peuvent être facilement partagés entre différentes espèces de bactéries, par contact direct ou dans la " matrice " de boue qu'elles sécrètent - créant ainsi de nouveaux méchants, un peu comme l'agent Smith dans Matrix.

Le bon côté des choses

Pour résoudre ce problème, Grohmann et ses collègues ont testé un nouveau revêtement antimicrobien, AGXX®, sur une surface à risque de contamination à bord de l'ISS : la porte des toilettes.

"AGXX® contient à la fois de l'argent et du ruthénium, conditionnés par un dérivé vitaminique, et il tue toutes sortes de bactéries ainsi que certains champignons, levures et virus. Les effets sont similaires à ceux de l'eau de Javel, sauf que le revêtement est autorégénérant et ne s'use donc jamais ", explique Grohmann.

L'argent seul est utilisé depuis la préhistoire pour prévenir la croissance microbienne. Aujourd'hui, on le trouve dans tout, des chaussettes aux piscines - c'est peut-être pourquoi des bactéries résistantes ont commencé à apparaître. AGXX® est l'une des dernières tentatives pour revigorer cet ancien antimicrobien.

Une lueur d'espoir

Le revêtement AGXX® s'est révélé très efficace.

"Après 6 mois d'exposition à l'ISS, aucune bactérie n'a été récupérée sur les surfaces enduites d'AGXX®," rapporte Grohmann.

Même après 12 et 19 mois, seulement 12 bactéries ont été récupérées, soit une réduction de 80 % par rapport à l'acier nu. Un revêtement argenté régulier testé pour la comparaison n'a eu qu'un léger effet antimicrobien, réduisant le nombre de bactéries de 30% par rapport à l'acier.

"Avec un temps d'exposition prolongé, quelques bactéries ont échappé à l'action antimicrobienne. Les matériaux de test antimicrobiens sont des surfaces statiques, où les cellules mortes, les particules de poussière et les débris cellulaires peuvent s'accumuler avec le temps et interférer avec le contact direct entre la surface antimicrobienne et les bactéries."

"Plus important encore, aucun agent pathogène humain grave n'a été trouvé sur aucune surface. Ainsi, le risque d'infection pour l'équipage de l'ISS est actuellement faible ", souligne M. Grohmann.

Néanmoins, tous les isolats bactériens ont été capables de former des pellicules visqueuses échappant à l'immunité, et la plupart étaient résistants à au moins trois antibiotiques. Ils ont également pu partager les gènes responsables.

"L'immunosuppression, la virulence bactérienne et donc le risque d'infection augmentent avec la durée du vol spatial. Nous devons continuer à développer de nouvelles approches pour combattre les infections bactériennes si nous voulons tenter des missions plus longues vers Mars et au-delà ", conclut Grohmann.

"Pour notre part, nous continuons d'analyser la performance antimicrobienne d'AGXX®, plus récemment à bord de la mission conjointe IBMP-NASA SIRIUS 18/9 d'isolement."

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