Courir aide le cerveau à conjurer les effets du stress chronique

La plupart des gens conviennent que faire un peu d'exercice aide à gérer le stress. Une nouvelle étude de la Brigham Young University, démontre que le sport sert aussi à protéger votre mémoire.

L'étude, récemment publiée dans le Journal of Neurobiology of Learning and Memory, observe que la course atténue les impacts négatifs du stress chronique sur l'hippocampe, la partie du cerveau responsable de l'apprentissage et de la mémoire.

"L'exercice est un moyen simple et rentable d'éliminer les impacts négatifs sur la mémoire du stress chronique", a déclaré l'auteur principal de l'étude Jeff Edwards, professeur agrégé de physiologie et de biologie du développement à BYU.

À l'intérieur de l'hippocampe, la formation de la mémoire et le rappel se produisent de façon optimale lorsque les synapses ou les connexions entre les neurones sont renforcées au fil du temps. Ce processus de renforcement synaptique est appelé potentialisation à long terme (en anglais Long-Term Potentiation). Le stress chronique ou prolongé affaiblit les synapses, ce qui diminue la LTP et, finalement, affecte la mémoire. L'étude d'Edwards a révélé que lorsque l'exercice coexiste avec le stress, les taux de LTP ne diminuent pas, mais restent normaux.

Pour arriver à ce constat, Edwards a réalisé des expériences avec des souris. Un groupe de souris a utilisé des roues pendant une période de 4 semaines (en moyenne 5 km par jour) tandis qu'un autre groupe de souris a été laissé sédentaire. La moitié de chaque groupe a ensuite été exposée à des situations induisant le stress, comme marcher sur une plate-forme surélevée ou nager dans de l'eau froide. Une heure après l'induction du stress, les chercheurs ont réalisé des expériences d'électrophysiologie sur le cerveau des animaux pour mesurer la LTP.

Les souris stressées soumis à un effort physique, avaient significativement plus de LTP que les souris stressées qui ne couraient pas. Edwards et ses collègues ont également découvert que les souris stressées qui pratiquaient l'exercice pratiquaient aussi bien que les souris non stressées soumis à un parcours dans un labyrinthe, afin de tester leur mémoire. Les chercheurs se sont ainsi aperçus que les souris qui faisaient de l'exercice faisaient beaucoup moins d'erreurs de mémoire dans le labyrinthe que les souris sédentaires.

Les résultats révèlent que l'exercice est une méthode viable pour protéger les mécanismes d'apprentissage et de mémoire des impacts cognitifs négatifs du stress chronique sur le cerveau.

"La situation idéale pour améliorer l'apprentissage et la mémoire serait de ne ressentir aucun stress et de faire de l'exercice", a déclaré Edwards. "Bien sûr, nous ne pouvons pas toujours contrôler le stress dans nos vies, mais nous pouvons contrôler combien nous nous entraînons, et nous savons que nous pouvons lutter contre les effets négatifs du stress sur nos cerveaux simplement en se mettant en marche."

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